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Un fuera de serie

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El físico británico James Chadwick.

El físico británico James Chadwick.

El 20 de octubre de 1891 nace el físico británico James Chadwick en Manchester, Inglaterra, Reino Unido.

James Chadwick fue un físico británico laureado en 1935 con el Premio Nobel de física. Es principalmente conocido por el descubrimiento del neutrón. Además fue premiado con la medalla Hughes de la Royal Society en 1932 por sus estudios sobre la anormal dispersión de la luz, la medalla Copley en 1950, y la Orden of Merit for Science and Art, en Manchester, Reino Unido.

James Chadwick estudió en la Universidad de Cambridge y en la Universidad de Mánchester. En 1913 Chadwick empezó a trabajar en el Physikalisch Technische Reichsanstalt en Charlottenburg (Alemania) a cargo del profesor Hans Geiger. Durante la Primera Guerra Mundial fue internado en el campo de concentración en Ruhleben, cerca de Berlín, acusado de espionaje.

En 1932, Chadwick realizó un descubrimiento fundamental en el campo de la física nuclear: descubrió la partícula en el núcleo del átomo que pasaría a llamarse neutrón, partícula que no tiene carga eléctrica. En contraste con los núcleos de helio (partículas alfa) que están cargados positivamente y, por lo tanto, son repelidos por las fuerzas eléctricas del núcleo de los átomos pesados, esta nueva herramienta para la desintegración atómica no necesita sobrepasar ninguna barrera electrónica y es capaz de penetrar y dividir el núcleo de los elementos más pesados. De esta forma, Chadwick allanó el camino hacia la fisión del uranio 235 y hacia la creación de la bomba atómica.

Chadwick muere en Cambridge, Cambridgeshire, Reino Unido el 24 de julio de 1974.

El neutrón es una partícula subatómica, un nucleón, sin carga neta, presente en el núcleo atómico de prácticamente todos los átomos. Aunque se dice que el neutrón no tiene carga, en realidad está compuesto por tres partículas fundamentales cargadas llamadas quarks, cuyas cargas sumadas son cero. Por tanto, el neutrón es un barión neutro compuesto por dos quarks de tipo abajo, y un quark de tipo arriba. Fuera del núcleo atómico, los neutrones son inestables, teniendo una vida media de 15 minutos, cada neutrón libre se descompone en un electrón, un antineutrino y un protón. Su masa es muy similar a la del protón, aunque ligeramente mayor. El neutrón es necesario para la estabilidad de casi todos los núcleos atómicos, a excepción del isótopo hidrógeno-1. La interacción nuclear fuerte es responsable de mantenerlos estables en los núcleos atómicos.

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Carlos del Porto

Carlos del Porto

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