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Cambio climático asfixia a los lagos del mundo

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La crisis climática está asfixiando los lagos del mundo, por lo que se afecta al agua dulce. Foto: Ecoportal.

La caída de los niveles de oxígeno daña la vida silvestre que ya está en dificultades y los suministros de agua dulce, dicen los científicos.

La crisis climática está provocando una caída generalizada de los niveles de oxígeno en los lagos de todo el mundo, sofocando la vida silvestre y amenazando el suministro de agua potable.

Ya se había identificado la caída de los niveles de oxígeno en los océanos, pero una nueva investigación muestra que la disminución en los lagos ha sido entre tres y nueve veces más rápida en los últimos 40 años. Los científicos encontraron que los niveles de oxígeno habían caído un 19% en aguas profundas y un 5% en la superficie.

El aumento de las temperaturas provocado por el calentamiento global es la causa principal, porque el agua más caliente no puede contener tanto oxígeno. Además, el aumento del calor del verano deja la capa superior de los lagos más caliente y menos densa que las aguas de abajo, lo que significa que la mezcla se reduce y el suministro de oxígeno a las profundidades disminuye.

Los niveles de oxígeno han aumentado en la superficie de algunos lagos. Pero lo más probable es que esto se deba a que las temperaturas más altas provocan la proliferación de algas, que también pueden producir toxinas peligrosas. Reducir las emisiones para abordar la crisis climática es vital, dijeron los científicos, así como reducir el uso de fertilizantes agrícolas y la contaminación de las aguas residuales urbanas que también dañan los lagos.

“Toda la vida compleja depende del oxígeno y, por lo tanto, cuando los niveles de oxígeno bajan, realmente disminuye el hábitat de muchas especies diferentes”, dijo el profesor Kevin Rose, del Instituto Politécnico Rensselaer (RPI) en los Estados Unidos, quien formó parte del equipo de investigación.

“Este estudio demuestra que el problema es aún más severo en las aguas dulces que en los océanos, amenazando nuestros suministros de agua potable y el delicado equilibrio que permite que prosperen los complejos ecosistemas de agua dulce”, aseguró Curt Breneman, decano de ciencia de RPI.

Lagos, agua dulce y biodiversidad

El calentamiento global está afectando sobremanera al agua dulce y sus especies. Foto: Julio Larramendi.

Los hábitats de agua dulce son ricos en peces, insectos, aves y animales, y son importantes para la alimentación y la recreación de los seres humanos. Pero ya han sufrido grandes daños, con una población de vida silvestre promedio que ha caído en un 84% desde 1970. Además del calentamiento global y la contaminación, las causas incluyen el uso excesivo de agua para la agricultura.

El estudio, publicado en la revista Nature , analizó 45 000 perfiles de temperatura y oxígeno disuelto recogidos de casi 400 lagos en todo el mundo. La mayoría de los registros comenzaron alrededor de 1980, aunque uno se remonta a 1941.

La mayoría de los lagos estaban en zonas templadas, particularmente en Europa y los EE. UU., Pero hubo algunos registros de latitudes más altas, más cercanas a los polos y de lagos tropicales en África. En ambos casos, el oxígeno estaba disminuyendo como en los otros lagos.

En los lagos donde los niveles de oxígeno han caído casi a cero, el fósforo se puede extraer de los sedimentos, proporcionando un nutriente esencial para las bacterias. Estos pueden proliferar y producir el poderoso metano, un gas de efecto invernadero, provocando un mayor calentamiento.

Los niveles de oxígeno en las aguas superficiales estaban aumentando en aproximadamente una quinta parte de los lagos estudiados, casi todos los cuales eran propensos a la contaminación. Este es un indicador de aumentos generalizados en la proliferación de algas, dijo Rose.“Sin datos taxonómicos, no podemos decir eso definitivamente, pero nada más de lo que tengamos conocimiento puede explicar este patrón”.

Las temperaturas globales siguen aumentando, lo que hace que los niveles de oxígeno del lago sean cada vez más bajos, por lo que mantener el status quo requiere acciones para limpiar los cuerpos de agua dulce. Rose dijo que un ejemplo positivo fue el lago Oneida en el estado de Nueva York, donde una limpieza condujo a una mejor claridad del agua, lo que a su vez permitió una mayor fotosíntesis de las algas productoras de oxígeno.

“El nuevo estudio proporciona una visión global muy necesaria de lo que sucede en las limitadas reservas de agua dulce del planeta: su salud es una preocupación primordial”, comentó el profesor Hans-Otto Poertner, del Instituto Alfred-Wegener en Bremerhaven, Alemania.

“El cambio climático, junto con la contaminación agrícola, amenaza los sistemas vulnerables de agua dulce, lo que aumenta la urgencia de reducir drásticamente las emisiones”, concluyó Poertner.

(Con información de Ecoportal)

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