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Detectan seis galaxias sin estrellas

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La galaxia del Triángulo (M33). Foto: Pere Gil/ Observatori Agulló.

Una investigación internacional liderada desde la Escuela Politécnica Federal de Zúrich captó la señal de seis galaxias sin estrellas.

Los astrónomos las conocen como galaxias oscuras y, según varias teorías, son el embrión de todas las galaxias del Universo. Según los modelos, todas ellas empiezan como una acumulación de gas hidrógeno, que se va condensando por la gravedad hasta llegar a un punto crítico en el que los átomos se unen para dar a luz a las estrellas. Sin embargo, la naturaleza de las galaxias oscuras hace que sea difícil confirmar esta teoría: al carecer de astros, no emiten luz en el espectro óptico, por lo que son prácticamente invisibles.

Para sortear este obstáculo, los astrónomos se han aprovechado de unas estructuras llamadas cuásares, agujeros negros supermasivos que habitan el centro de algunas galaxias y que están rodeados de gas. Cuando este se acerca al agujero negro atraído por la gravedad, emite enormes cantidades de radiación electromagnética que recorre grandes distancias. “Hemos utilizado estos cuásares como linternas” para iluminar las galaxias oscuras, explica Raffaella Anna Marino, investigadora de la Escuela Politécnica Federal de Zúrich y primera autora de la investigación, que ha publicado en su último número The Astrophysical Journal.

Cuando la radiación emitida por los cuásares alcanza átomos de hidrógeno, estos se excitan y emiten luz; es el mismo principio por el que funciona la fluorescencia. El equipo liderado por Marino ha escrutado el espacio alrededor de seis cuásares con el instrumento MUSE del Observatorio Europeo Austral (ESO por sus siglas en inglés) y ha detectado seis leves fuentes de luz que, por sus características, “son candidatos muy robustos a ser galaxias oscuras”, declara Marino.

No son las primeras galaxias oscuras que se observan, pero sí están entre los candidatos más robustos, gracias a la cantidad de datos que ha reunido MUSE, afirman los investigadores. Son también las galaxias oscuras más antiguas y lejanas conocidas: emitieron la señal que han captado los astrónomos hace casi 12 mil millones de años, mil 700 millones de años después del big bang. Son como una fotografía al pasado, una época en la que el Universo estaba más agitado que en la actualidad. “Había muchos más fenómenos de fusión”, explica Raffaella Anna Marino.

“Hasta ahora no estaba claro cuál era el escenario de formación de las galaxias, cómo el gas se colapsa y empieza a formar estrellas. Eran todo teorías”, señala Marino. “Ahora tenemos una imagen justo antes de que empiece la formación estelar”. Los investigadores esperan que descubrir nuevas galaxias oscuras les ayude a arrojar luz sobre los misteriosos inicios de las estrellas.

(Con información de La Vanguardia)

Se han publicado 6 comentarios



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  • Macabra Respuesta dijo:

    y si son oscuras esas galaxias cómo las ven..?

    • Simon dijo:

      El artículo lo explica.
      Debido a la influencia gravitatoria de la masa de la galaxia sobre la luz de estrellas lejanas que pasan por sus inmediaciones. También por la emisión de luz no visible del espectro electromagnético (infrarrojo, por ejemplo).

      Hay una galaxia espiral normal muy conocida llamada Galaxia del Sombrero, pero hasta ahora no se le ha encontrado la cabeza.

    • Lectora dijo:

      Macabra Respuesta, si lees con detenimiento el artículo sabrás como las ven.

  • Cheo el amargado dijo:

    El compañero Simón está equivocado. para estos menesteres se utilizan astrónomos ciegos.

    • Simon dijo:

      “En una noche oscura un ciego es el mejor guia.
      El conoce los caminos mejor que el que puede ver.
      Cuando la luz del día llega no es aconsejable utilizar hombres viejos y ciegos
      para orientarnos.”

  • Rafael dijo:

    Claro, si tu no puedes ver nada en la oscuridad, haz que el que no ve pague las consecuencias

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